Plata en el mundial sub22 de Australia 97

Por Alfred Sánchez (TAB)

El equipo boricua sub 22, sorprendió al mundo en el 1997, la escuadra boricua venía de un 10mo lugar en el mundial u19, dos año antes y también venían de perder en la final del panamericano ante un equipo de USA, liderados por Tim Duncan y Paul Pierce.
Nadie mencionaba nuestro equipo para tener alguna oportunidad y mucho menos en un grupo donde en primera ronda teníamos a China, Nueva Zelandia, Lituania, USA y Yugoslavia.

Los boricuas terminaron esa fase invictos:
125 – 47 contra China, lo cuales contaban con su centro, Yao Ming, en la victoria, E. Padilla terminó con 25 puntos

86 – 75 contra Yugoslavia
P. Latimer 16 pts
E. Padilla 14 pts
S. Fajardo 13 pts

96-89 contra Lituania
C. Travieso 29 pts con 7 triples
E. Padilla 17 pts con 5 ast

74-69 contra USA entre sus figuras Andre Iguodala y Brad Miller.
S. Fajardo 21 pts

70-59 contra New Zeland
D. Santiago 12 pts
O. Santiago 11 pts

Así llega el duelo de cuartos de final ante España, lo cuales contaban con Jorge Garbajosa, como figura principal. PUR 77, España 71, fue el marcador final, sobresaliendo las figuras del banco un jovencito de 17 años llamado, Puruco Latimer, que anotó 18 puntos para dar a Puerto Rico el pase a la semifinal.

En la semifinal nos encontramos nuevamente a Yugoslavia, en el camino. Todo parecía que los yugoslavos se iban a desquitar al tener ventaja de 58-43 con 14 minutos por jugar. Pero la cría boricua salió a flote y los triples de Orlando “Guayacan” Santiago, fueron claves en el avance de 32-12 que le dio el triunfo a los puertorriqueños, 75-70, para asegurar una medalla por primera vez en la historia de algún Mundial de Baloncesto.

De esta forma Puerto Rico llegaba invictos con 7-0 a la final contra el local Australia. En la final el equipo boricua lució cansado y sin puntería para perder un luchado partido 88-79 contra Australia.
Guayacan terminó con 20 pts , Danny Santiago 13 pts y Padilla 13 puntos.

Cabe destacar que los hombres grandes del equipo realizaron unA gran labor durante el torneo.

En ese momento fue la primera medalla a nivel mundial del baloncesto boricua en un torneo FIBA. De los 12 integrantes de esa selección 10 de ellos en algún momento pertenecieron a la selección adulta. Los otros dos uno se retiró para continuar estudios en medicina y otro jugó mas de 10 temporadas en el BSN. 
Carlos Arroyo y Larry Ayuso fueron dos de los últimos cortes de ese equipo.
Los 12 jugadores fueron: Edgar Padilla, Orlando Santiago, Danny Santiago, Puruco Latimer, Shariff Fajardo, C. Vázquez, F. Ortiz, Bobby Joe Hatton, Ángel Paniagua, Rafael Martínez, Rolando Hourrutiner y Carmelo Travieso.